¿Estamos seguros que la actividad física nos hace vivir más tiempo?

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Los beneficios para la salud del ejercicio regular y un estilo de vida físicamente activo son indiscutibles: juega un papel clave en la mejora del estado cardiorrespiratorio, el mantenimiento de la función física y la corrección de factores de riesgo biológicos como la hipertensión y el colesterol alto. Pero si el ejercicio también alarga la vida es una pregunta mucho más difícil de responder.

Compartimos algunos aspectos destacados de esta discusión: las pruebas contradictorias entre los estudios observacionales y los ensayos controlados aleatorios acerca de si existe una asociación causal entre mayores niveles de actividad física y menor riesgo de mortalidad; si las limitaciones en el diseño del estudio pueden haber llevado a conclusiones espurias; y cómo la investigación futura puede responder mejor a esta pregunta.

¿Estamos seguros de la relación entre el ejercicio y la longevidad?

Los estudios observacionales han mostrado consistentemente una fuerte asociación dosis-respuesta entre mayores niveles de actividad física y menor riesgo de mortalidad, a través de muchas poblaciones diferentes y después de ajustar los factores de confusión conocidos. Según estimaciones epidemiológicas, la solución del problema mundial de la inactividad física puede aumentar la esperanza de vida en tan sólo 0,68 años, una magnitud de efecto similar a la de la eliminación del tabaquismo o la obesidad.

Sin embargo, aún no se ha confirmado una relación causal entre la mortalidad y la actividad física en la edad adulta en ensayos controlados aleatorios de individuos inicialmente sanos, ni en animales. Sin datos definitivos de los estudios intervencionistas, el patrón oro para la inferencia de causalidad, ¿podemos realmente guiar las recomendaciones y políticas de salud pública con certeza?

¿Cuál es la mejor evidencia disponible?

En su artículo de revisión, Kujala destaca los resultados discrepantes entre los estudios observacionales e intervencionistas sobre los efectos de la actividad física en la longevidad.

El estudio Prospective Urban Rural Epidemiologic (PURE) no puede afirmar una relación causal entre la actividad física y la mortalidad, pero los hallazgos apoyan niveles más altos de actividad física para todos los individuos, independientemente de su edad, sexo o país de origen. En comparación con los que no cumplieron con las guías de actividad física, se observó un menor riesgo de mortalidad en los participantes que informaron niveles moderados (CRI 0,80; IC del 95%: 0,74 a 0,87) y altos (CRI 0,65; IC del 95%: 0,60 a 0,70) de actividad física (600 a <3000 MET-minutos/semana y ≥ MET-minutos/semana respectivamente).

En su editorial, Shiroma y Lee señalan que aunque no hemos visto una relación causal comprobada entre la actividad física y la longevidad en ensayos controlados aleatorios como LIFE y Look AHEAD, estos resultados nulos deben interpretarse con cautela. Ninguno de los ensayos se diseñó con la mortalidad como medida de resultado primaria y, por lo tanto, puede no haber sido lo suficientemente potente como para demostrar los efectos sobre la longevidad.

Shiroma y Lee agregan que Look AHEAD no se centró exclusivamente en la actividad física: el ensayo incluyó una intervención combinada de actividad física y dieta para lograr y mantener la pérdida de peso, e incluyó el uso de medicamentos para la diabetes y el colesterol alto. Es posible que este tratamiento médico de los factores de riesgo cardiovascular reduzca el efecto observado de la intervención y pueda explicar la diferencia no significativa en la enfermedad cardiovascular entre los grupos de intervención y de control.

¿Las pruebas pueden ser malinterpretadas?

Esta pregunta es mucho más fácil de responder – es un sí rotundo. En su editorial, Wade y colegas llaman la atención sobre las limitaciones de los diseños de los estudios observacionales que dificultan la identificación de los mecanismos causales entre la actividad física y la mortalidad.

La dificultad de tener en cuenta todos los factores que pueden estar asociados tanto con la actividad física como con la longevidad.

Los autores utilizan el estudio de Jerry Morris sobre el conductor y conductor de autobús en Londres como ejemplo clásico. Se encontró que los conductores de autobús tienen un menor riesgo de enfermedad cardiaca coronaria en comparación con los conductores, lo que sugiere que la actividad física ocupacional puede reducir la enfermedad cardiaca coronaria en hombres de mediana edad.

Un estudio de seguimiento posterior mostró que un mayor número de hombres obesos se estaban convirtiendo preferentemente en impulsores del reclutamiento. Las diferencias en la adiposidad inicial en las poblaciones de conductores/conductores pueden haber contribuido a la diferencia encontrada en el riesgo de cardiopatía coronaria, independientemente de los niveles de actividad física.

Causa inversa

Wade y sus colegas destacan cómo la causalidad inversa -la posibilidad de que “el resultado sea responsable de la variación en la exposición, en lugar de la dirección del interrogatorio”- también puede llevar a una interpretación errónea de las pruebas. La actividad física disminuye el riesgo de tener sobrepeso u obesidad, por ejemplo, pero es igualmente plausible que tener sobrepeso u obesidad limite la capacidad de realizar actividad física en primer lugar.

Los estudios en adultos mayores y en aquellos con multi-morbilidad tienen un riesgo particular de causalidad inversa. Los individuos que están lo suficientemente bien para hacer ejercicio debido a la ausencia de enfermedad crónica aparentemente tendrán un menor riesgo de mortalidad en comparación con sus compañeros más inactivos – Kujala describe esto como el “sesgo del ejercitador saludable”. Podría parecer que las personas mayores pueden alargar sus vidas aumentando sus niveles de actividad física, aunque faltan pruebas de estudios intervencionistas. Debido a que las poblaciones de enfermedades crónicas y de mayor edad están en mayor riesgo de lesiones si no se prescribe cuidadosamente el ejercicio, es importante que no se malinterpreten los vínculos causales entre la actividad física y la longevidad.

El sesgo de selección influye en las tasas de participación en los estudios observacionales

Se observa un problema similar cuando se compara el riesgo de mortalidad entre las ocupaciones sedentarias y las físicamente exigentes, sugieren Wade y colegas. Para realizar un trabajo físicamente exigente se requiere una buena función física y un buen estado físico cardiorrespiratorio, por lo que existe un sesgo de selección hacia un menor riesgo de mortalidad entre los empleados en el trabajo manual. Esto puede distorsionar las asociaciones observadas entre la actividad física ocupacional y la longevidad.

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El patrón oro para la inferencia causal puede no ser tan bueno como pensábamos

En su editorial, Shiroma y Lee advierten contra la ignorancia de todos los datos disponibles, excepto los de los ensayos controlados aleatorios, que serían “un perjuicio para la rica totalidad de las pruebas disponibles”. Los autores sostienen que los resultados de los ensayos controlados aleatorios sólo son confiables si están bien diseñados y se llevan a cabo, y también son vulnerables a las limitaciones.

El sesgo de selección puede introducirse en los estudios de intervención debido a la deserción escolar y porque las personas que se ofrecen como voluntarias para el estudio pueden tener características diferentes a las de las personas de la población que no fueron seleccionadas o que no pudieron o no quisieron participar (debido a la mala salud o a la falta de interés, por ejemplo).

Un ensayo bien realizado debe tener un alto grado de cumplimiento por parte de los participantes con la intervención de actividad física, y esto se asocia con un gran esfuerzo y costo. También es difícil investigar dosis específicas de actividad física, ya que hay demasiadas variaciones en el tipo, la frecuencia y la duración de la actividad como para probarlas en una población de vida libre.

¿Cómo pueden las investigaciones futuras decirnos si la actividad física alarga la vida?

Es posible que carezcamos de datos concluyentes de estudios intervencionistas para determinar si la actividad física realmente agrega años a la vida, pero los tres artículos del BJSM proporcionan una gran visión y dirección para futuros investigadores que buscan una respuesta.

El artículo de revisión de Kujala sugiere que seguir mejorando el diseño de los estudios observacionales e intervencionistas, y seguir investigando el papel de los factores genéticos en el proceso de envejecimiento7, puede ayudar a aclarar si existe una relación causal entre la actividad física y la longevidad.

Es posible que el jurado aún no haya decidido si la actividad física alarga o no la vida, pero es indiscutible que el ejercicio regular y un estilo de vida físicamente activo le proporcionan calidad de vida: mejor salud, función e independencia hasta una edad avanzada.

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Los beneficios para la salud del ejercicio regular y un estilo de vida físicamente activo son indiscutibles: juega un papel clave en la mejora del estado cardiorrespiratorio, el mantenimiento de la función física y la corrección de factores de riesgo biológicos como la hipertensión y el colesterol alto.

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